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Estudiantes, padres y maestros se reunieron en Carson City para mostrar su apoyo a la elección escolar. El orador principal fue el Republicano Scott Hammond, entonces Senador Estatal. Miércoles 25 de enero del 2017. (Foto: Tim Dunn / Especial para The Nevada Independent).

Este artículo fue traducido al español a partir de una versión en inglés. La versión en inglés aparece en la página de The Nevada Independent.

Un mar de personas con pañuelos amarillos se reunieron afuera del capitolio del estado el mes pasado para manifestarse a favor de "la opción escolar" - un término políticamente cargado que ha sido mencionado a menudo en diversas partes mientras Nevada estudia un programa bajo un estilo de vales.

Esta manifestación probablemente no será el último espectáculo en relación con el controvertido programa, que daría a los padres más de $5,000 en fondos del estado para destinar a los gastos relacionados con la educación, como la enseñanza privada o tutoría. Defensores dicen que a los padres se les debe permitir tomar decisiones educativas para el mejor interés de sus hijos. Opositores sostienen que el programa amenaza con socavar las escuelas públicas enviando fondos estatales a otros destinos.

La ley para crear las cuentas de ahorro para la educación, como se les llama, de acuerdo con Las Vegas Sunha golpeado obstáculos legales desde que los legisladores la aprobaron en el 2015. Si los legisladores pueden fijar su mecanismo de financiación en esta sesión, el programa podría ver la luz. El gobernador Brian Sandoval destinó  $60 millones para el programa en su proyecto de presupuesto.

Sin embargo, la medida se perfila para ser uno de los temas más conflictivos durante la sesión legislativa de 2017, ahora que los demócratas - muchos de los que se opusieron al proyecto de ley original - controlan ambas cámaras. Al menos 13 republicanos le dijeron a The Nevada Independent que no votarán por un presupuesto que no incluya fondos para el programa de opción escolar.

Antes de que comience el drama político, aquí está todo lo que debe saber sobre el programa:

¿Qué es una Cuenta de Ahorros para la Educación (ESA)?

Una Education Savings Account (ESA, por sus siglas en inglés) es una cuenta establecida para proporcionar fondos estatales para pagar los gastos de educación para los estudiantes calificados. Como sus creadores lo prevén, los padres pueden crear una experiencia de educación a la medida para su hijo - ponerlos en una escuela privada y pagar alternativamente una terapia del habla, tomar algunas materias a través del sistema de aprendizaje en línea, otros en un ambiente de educación en casa y otros a través de los profesores de música privados.

Los oponentes a menudo lo describen como un programa de vales, pero los partidarios insisten en que hay una distinción - el estado no está pagando escuelas (incluyendo las religiosas) directamente con fondos del estado como lo harían a través de un cupón. El dinero va a una cuenta que los padres controlan, y no tiene restricciones en su uso.

¿Cuál es el origen del proyecto de ley?

El senador republicano Scott Hammond patrocinó la propuesta SB302, que propone "establecer un programa mediante el cual un niño que recibe una instrucción de cierta entidad, en lugar de hacerlo de una escuela pública puede recibir un subsidio de dinero en una cantidad igual al soporte básico promedio estatal por alumno".

El proyecto de ley especifica que los subsidios se deducirán de los fondos otorgados al sistema de educación pública. La Legislatura controlada por los republicanos, aprobó el proyecto de ley en los últimos días de la sesión de 2015, y el gobernador Brian Sandoval firmó la ley.

Hammond, ex profesor del Distrito Escolar del Condado de Clark, fue el principal arquitecto detrás del proyecto de ley, que ha sido llamado uno de los más ambiciosos proyectos de ley de opción escolar en el país. El senador es miembro fundador de la Somerset Academy de Las Vegas, un grupo de escuelas chárter.

¿Quién administra el programa?

La oficina del tesorero estatal Dan Schwartz.

¿Quién es elegible?

Los niños son elegibles si tienen entre 5 y 18 años de edad, son residentes de Nevada y han asistido a una escuela pública de Nevada durante al menos 100 días antes de la solicitud.

Los hijos de padres militares en servicio activo que están en una base dentro del estado están exentos del requisito de 100 días y pueden inscribirse directamente en el programa de la ESA.

Los estudiantes del kindergarten que tienen más de 5 y menos de 7 años al 30 de septiembre del año escolar en el que se inscriben también están exentos de la regla de 100 días.

Los estudiantes participantes deben tomar un examen estandarizado de referencia cada año.

¿Cuánto recibirá el estudiante?

Los estudiantes que califiquen recibirán una subvención equivalente al 90% o 100% del importe anual básico del gasto estatal por alumno (aproximadamente $5,700). Los estudiantes con capacidades diferents o que provengan de un hogar con un ingreso menor al 185% del nivel de pobreza federal obtienen el 100% de eso. El resto de los estudiantes obtienen el 90%.

¿En qué se pueden gastar los fondos de la ESA?

Los fondos pueden ser utilizados para gastos incluyendo matrícula y cuotas para la escuela y otras "entidades participantes", libros de texto, tutoría, los honorarios para las pruebas estandarizadas y hasta $750 por año en transporte a una entidad participante.

¿Cómo se distribuye el dinero?

El dinero fluiría hacia la ESA de cada niño trimestralmente. El estado ha considerado el mantenimiento de las cuentas a través de Benefit Wallet, una empresa que se especializa en cuentas de ahorro de salud.

Las escuelas establecidas y tutores probablemente recibirían un pago electrónico de una cuenta ESA que sería iniciado por un padre usando una página de Internet.

Si los padres utilizan el dinero para algo como suministros o servicios escolares para un estudiante con capacidades diferentes, harían el pago ellos mismos y luego enviarían los recibos a través del portal en línea para solicitar el reembolso a la cuenta de la ESA.

El presupuesto del gobernador Brian Sandoval ha incluido cuatro nuevas posiciones en el presupuesto de la oficina del tesorero para que los miembros del personal pueden revisar y verificar los recibos.

Los padres pueden solicitar la devolución de los bienes y servicios  educativos que compran, pero no pueden utilizar la ESA para pagarse directamente a ellos mismos si le brindan a sus hijos educación en el hogar. Pueden, sin embargo, convertirse en un tutor pagado para otros niños, siempre y cuando cumplan con ciertos requisitos de calificación.

¿Cuáles son los honorarios del tesorero?

La oficina del tesorero se llevará a 3 por ciento del dinero que fluye al programa de la ESA ($1.8 millones en dos años, si la recomendación de presupuesto de Sandoval es aprobada) para los gastos de administración. El jefe de personal de la tesorería, Grant Hewitt, dice que cree que el programa necesitará la cantidad completa desde el principio, pero será más eficiente y enviará más dinero a cuentas de los estudiantes en el futuro.

Las cuentas también pueden estar sujetas a tasas de procesamiento de pago de no más de $2.50 al mes.

¿Cuál es e estatus ante el proceso que enfrenta en la corte?

El controvertido programa recibió dos demandas en el 2015 cuando la oficina del tesorero se preparaba para iniciar la medida en febrero del 2016. Una de esas demandas, presentada por La Unión Americana de Libertades Civiles   (ACLU, por sus siglas en inglés)  argumentó que el programa violaría la Constitución por dedicar el dinero público para fines "sectarios" cuando los padres pagan por escuelas religiosas, y que esas escuelas podrían discriminar a los estudiantes y al personal sobre la base de la religión, la orientación sexual y discapacidad. Otra demanda presentada por los padres y apoyada por Educate Nevada Now argumentó que el programa violó el llamado de la constitución de "un sistema uniforme" de escuelas públicas mediante la desviación de dinero fuera del sistema escolar público.

Los tribunales de distrito pusieron el programa en espera antes de que se llegara a desembolsar dinero.

La oficina del fiscal general republicano Adam Laxalt contrató al prominente abogado  y ex procurador general Paul Clement para ayudar en la defensa del estado, y el Tribunal Supremo examinó el caso en el verano de 2016.

En última instancia, los jueces dictaminaron que las líneas generales del programa no violaban la constitución, pero el mecanismo de financiación era inadecuado.

Las ESA se mantienen en espera a menos que la Legislatura - controlada por los demócratas que se oponen en general al programa - decidan financiarlas.

¿Cuáles serían los factores limitantes si hay una escasez?

Mientras que el programa de la ESA no tenía un límite de financiamiento cuando se aprobó en 2015, su evolución en la corte desde entonces especifica que la Legislatura debe tomar una decisión consciente sobre la cantidad de presupuesto para el programa durante cada ciclo. El presupuesto del gobernador Brian Sandoval ha designado $25 millones para el programa en el primer año y $35 millones el segundo año.

Si eso no es suficiente para cubrir el número de solicitantes - no podía cubrir a cada uno si todos los 8,600 solicitantes preliminares siguieran adelante con sus documentos de verificación adicionales - la Legislatura y/o la oficina del tesorero tendría que determinar los factores limitantes.

Eso podría significar que el dinero se distribuyera a los estudiantes conforme se fueran recibiendo las solicitudes, o que primero se le otorgara a los estudiantes con necesidad económica. Hewitt dice que es demasiado pronto para decir cuáles serán los factores en última instancia.

¿Cuántas solicitudes han llegado?

La oficina del tesorero ha recibido cerca de 8,600 solicitantes preliminares desde agosto de 2015, y alrededor de 405 de ellas incluyeron toda la información necesaria para establecer el estado de residencia de un niño, la asistencia escolar y el ingreso familiar.

No está claro cuántos de los solicitantes preliminares todavía están interesados ​​en participar en el programa o serían elegibles para ello, ya que muchos se inscribieron antes de que el programa ESA llegara ante los tribunales.

La oficina del tesorero ha invitado a las familias a que no se tarden en iniciar el envío de la documentación adicional si consideran seriamente continuar con la ESA. La oficina requiere una acta de nacimiento o prueba de la tutela para el niño, declaraciones de impuestos como la forma W-2 para verificar los ingresos, y la licencia de conducir de un padre o una factura de servicios para establecer su residencia.

Para comprobar que el niño completó al menos 100 días en la escuela pública, la oficina quiere las últimas cuatro boletas de calificaciones del niño o una carta de registro de asistencia de la escuela pública.

¿Cuántos educadores en el hogar podrían solicitar?

La Nevada Homeschool Network (Red de Educación en el Hogar de Nevada) ha estimado que hay cerca de 7,000 educadores en el hogar en todo el estado, pero sólo alrededor del 60 por ciento de ellos estarían interesados en una ESA. Algunas familias que educan en casa ven los requisitos del programa como un primer paso hacia la regulación estatal de la educación en el hogar. Ellos no quieren estar limitados por reglas actuales o futuras sobre la elegibilidad de la ESA.

¿De dónde provienen geográficamente la mayoría de las solicitudes?

La oficina de la tesorería publicó los datos de código postal de 6,414 solicitudes preliminares que muestran muchos solicitantes ​​en la zona de Green Valley y Seven Hills de Henderson, la comunidad planificada de Summerlin, las secciones superiores de North Las Vegas y partes del noroeste y el suroeste de Las Vegas. Esos lugares tienden a ser conocidos por tener escuelas públicas de mayor rendimiento.

Más de 100 familias que viven en los códigos postales 89110 en el valle del noreste, y 89108, un área triangular entre Rancho Drive y U.S. 95, también solicitaron una ESA.

Los datos, publicados el 20 de enero, no incluían cerca de 2,000 solicitudes que no han sido inscritas al sistema.

¿Cuáles son los niveles de ingresos de los hogares de los solicitantes?

De las solicitudes completas, alrededor de dos tercios provienen de hogares que ganan menos de $50,000 al año, según la oficina del tesorero. Sólo se han completado una fracción de las solicitudes.

Esta fue la integración del resultado de esas solicitudes completadas:

  • 245 eran de familias que ganan menos de $50,000 al año
  • 52 de hogares que ganan de $50,000 a $100,000 al año
  • 67 procedían de hogares que ganan de $100,000 a $250,000 al año
  • 6 eran de familias que ganan más de $250,000 al año
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