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Cientos de estudiantes, padres y maestros se reunieron en Carson City como parte de la Semana Nacional de la Opción Escolar. En la imagen se ve a Reagan Langtimm, alumna de Imagination Station School. Miércoles 25 de enero del 2017. (Foto: Tim Dunn / Especial para The Nevada Independent).

Esta nota fue traducida al español y editada para mayor claridad a partir de una versión en inglés que aparece en la página de The Nevada Independent.

Apenas a unos días de las principales victorias Demócratas en las elecciones de medio término en Nevada, grupos en defensa de la educación ya han comenzado a competir por posicionamiento y financiamiento ante la cercanía de la sesión legislativa estatal de 2019.

A pocos días de los resultados del martes, un grupo en pro de la opción por la educación dio a conocer un comunicado para felicitar a candidatos Demócratas y Republicanos por las victorias del 6 de noviembre, con miras a un esfuerzo para impulsar la financiación de un programa estatal que otorga créditos fiscales a negocios a cambio de contribuciones a un programa de becas para escuelas privadas.

Además, un sindicato de maestros en el Condado Clark lanzó una petición vía Internet para fomentar el apoyo a los aumentos en los fondos específicos para el grado K-12 antes de la próxima sesión legislativa.

A dos años de haber sido uno de los patrocinadores más destacados de un esfuerzo por financiar las Cuentas de Ahorro para la Educación (ESA) — un programa estilo cupones financiado por el estado que ofrece cuentas de tutoría para gastos educativos privados, sin importar los ingresos — la rama en Nevada de la Federación Americana por los Niños tomó un rumbo diferente.

En un comunicado el miércoles pasado, la organización felicitó a tres Republicanos y cuatro Demócratas por las victorias de la noche electoral, aunque los Demócratas se opusieron en gran medida a las ESAs en la sesión legislativa anterior. En el ciclo electoral de 2016 el grupo también hizo contribuciones de campaña a un sector mucho más grande de candidatos, después de solo apoyar a los Republicanos y a Justin Watkins, un Demócrata en pro de ESA.

Valeria Gurr, directora de la federación, dijo que el enfoque principal del grupo en 2019 era crear apoyo bipartidista para las Becas de Oportunidad, a las que se opusieron unánimemente los Demócratas en 2015, pero que encontraron mayor apoyo en 2017 por parte de los miembros del partido. Gurr agregó que la meta principal de la organización en 2019 era dar continuidad al aumento de $20 millones de dólares en fondos aprobado en la última sesión, ya que un lapso podría resultar en que los estudiantes tengan que dejar el programa.

“Muchas familias nuevas pudieron acceder a las becas”, dijo. "Entonces, lo que temo que ocurra si no se renueva el financiamiento, es que los niños van a perder su beca y tendrán que regresar a las escuelas que no los estaban atendiendo".

Aprobado inicialmente en una votación de línea de partido en una sesión legislativa de 2015 controlada por los Republicanos, el programa de Becas de Oportunidad permite a las empresas contribuir con donaciones a un fondo de becas del estado a cambio de un crédito contra su impuesto estatal sobre la nómina. Inicialmente, los legisladores permitieron un máximo de $10.5 millones en créditos durante el ciclo presupuestario de dos años, con un aumento continuo incorporado del 10 por ciento en los créditos disponibles.

El programa ofrece becas anuales a niños en familias por debajo del 300 por ciento del nivel federal de pobreza, con preferencia a solicitudes otorgadas a estudiantes que ya reciben becas o a sus hermanos. El monto máximo de becas disponible para un estudiante es de $8,132 para el año escolar 2018-19; un poco más de 2,000 estudiantes reportaron haber recibido becas a principios de 2018.

Pero como parte de negociaciones presupuestarias de última hora en 2017, los legisladores aprobaron un proyecto de ley de emergencia que otorga $20 millones en créditos al programa para el próximo ciclo presupuestario de dos años como parte de una concesión para obtener votos Republicanos para iniciativas presupuestarias y un impuesto a la marihuana para uso recreativo. A diferencia de 2015, los Demócratas respaldaron en gran medida el proyecto de ley de 2017, aprobándolo por unanimidad en el Senado estatal y con solo 8 votos "no" en la Asamblea.

Según el Departamento de Educación del estado, hasta el 15 de junio de 2018 se habían reclamado $21.2 millones de los $26.05 en créditos disponibles.

Dos años después de recaudar y gastar alrededor de $200,000 en candidatos políticos, la Federación para los Niños de Nevada volvió a estar activa en el ciclo electoral 2018. De acuerdo con informes de financiamiento de la campaña, el único donante al Comité de Acción Política (PAC) durante el ciclo electoral 2018 fue William E. Oberndorf, jefe de la Junta Federal Americana para Niños y un donante importante a nivel nacional para los Republicanos y algunos Demócratas que apoyan alternativas a las escuelas públicas.

Oberndorf contribuyó con $140,000 al PAC a lo largo de 2018, y realizó gastos principalmente a través de transferencias a los comités de campaña de 14 candidatos Republicanos, ocho candidatos Demócratas y varios PACs.

El PAC de la Federación de Niños de Nevada tuvo una cantidad similar de gastos — alrededor de $200,000, durante el ciclo de 2016 — con contribuciones para los Republicanos y para un miembro de la Asamblea Demócrata quien abiertamente apoyó a las ESA. Oberndorf contribuyó al PAC en 2016, pero los donantes más grandes fueron Betsy DeVos, quien luego se convirtió en secretaria de educación, y su esposo, Richard M. DeVos, Jr.

La organización no es el único grupo que ya está haciendo planes centrados en la educación para la sesión legislativa de 2019. Un día después de la elección, la Asociación de Educación del Condado Clark lanzó una petición en Internet dirigida a crear apoyo para aumentar los salarios de los maestros y la financiación escolar, así como un anuncio de que el sindicato estaba aumentando las cuotas a $5 por período de pago para financiar un “Fondo de Apoyo y Defensa".

El jefe del sindicato, John Vellardita, dijo que la petición fue la salva de apertura de los objetivos legislativos de la organización para 2019, que recibió un impulso significativo cuando el aliado de mucho tiempo Steve Sisolak ganó este 6 de noviembre la elección para gobernador.

Vellardita dijo que el sindicato planeaba presionar por más dólares estatales para la Fórmula de Financiamiento Ponderado [de grados o calificaciones con un valor particular llamado su peso] la ecuación estatal para fondos educativos que canaliza más dólares a estudiantes con necesidades adicionales. Aunque en 2015 el Gobernador Brian Sandoval respaldó leyes que asignaban fondos adicionales a escuelas con un rendimiento excepcionalmente bajo o con un alto número de estudiantes que aprenden inglés (ELL) Vellardita dijo que la fórmula de financiamiento aseguró que los niños en otras escuelas también recibieran un trato justo en financiación.

El líder sindical advirtió que es no es muy probable obtener financiamiento completo para los grados ponderados —  que se estima entre $1 y $3 billones — en una sola sesión, y agregó que presionará para que se promulgue una legislación que permitiría a la Comisión del Condado Clark poner una pregunta en la boleta electoral para aumentar impuestos para financiar la educación para el grado K-12. Vellardita declinó decir qué impuestos intentaría aumentar el sindicato por medio de la pregunta de la boleta electoral.

Vellardita indicó que solo sería posible alcanzar esos objetivos a través del apoyo de grupos de base, que el sindicato esperaba impulsar desde ahora y hasta el comienzo de la sesión legislativa en febrero.

"Esta va a ser una sesión como ninguna otra", anticipó. "Y no porque haya habido un cambio en el gobierno, creo que esta sesión verá un grado de participación de padres y educadores en la configuración de la política educativa nunca antes vista, y vamos a impulsar eso".

Nota: Steve Sisolak y Valeria Gurr han donado a The Nevada Independent. Vea aquí la lista complete de donadores.

 

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